Ravunkuorista se lähti

Yllättävä tutkimushavainto, aktiivinen verkostoituminen ja Tekes-rahoitteinen pilotointi mahdollistivat BioSO4-yrityksen synnyn. Uusi menetelmä puhdistaa kaivosten jätevedet jopa juomakelpoisiksi.

Biopohjaisten vedenpuhdistusmateriaalien kaupallistamiseen ja asiakaspilotointiin tähtäävä BioSO4-yritys sai alkunsa Itä-Suomen yliopiston farmasian laitoksen vuosien adsorbenttitutkimuksen onnekkaasta löydöstä.

Tutkija Juha-Matti Aalto testasi laboratoriossa orgaanisia metallikelaattoreita, joilla vedestä voidaan kerätä metalli-ioneja. Yksi koesarja, jossa adsorbenttina käytettiin ravunkuorista saatavaa kitosaania, osoitti yllättäviä lukuja. Aalto vei koetuloksen professori Jouko Vepsäläiselle: katso, tällä lähtee rikki pois.

– Se oli vain sivuhavainto. Sitä ei edes yritetty kokeessa, mutta se sattui toimimaan, Aalto kertoo.

Kitosaani osoittautui aineeksi, jolla voidaan poistaa tehokkaasti sulfaattia esimerkiksi kaivosten ja tehtaiden jätevesistä. Sitä on testattu myös Savonia-ammattikorkeakoulun pilot-laitteilla todellisissa kaivosolosuhteissa.

Uudella menetelmällä on mahdollista valmistaa sulfaatin osalta juomakelpoista vettä jopa kaivosten jätevesistä.

Kitosaanissa on useita etuja: se on tehokas adsorbentti, sitä voidaan kierrättää ainakin 20 kertaa puhdistusprosessissa, ja kerätty sulfaatti ja täysinpalvellut adsorbentti käyvät esimerkiksi lannoitteeksi. Lisäksi BioSO4:n kehittämä puhdistusmenetelmä on yksinkertainen, ja sen vaatima investointi on hyvin kilpailukykyinen muihin laitosratkaisuihin verrattuna.

Raaka-ainetta piisaa, sillä kitosaani on selluloosan jälkeen yleisin luonnonmateriaali maailmassa. Sitä on niin hyönteisissä kuin ravuissa. Ravun kuoresta noin 20 prosenttia on kitosaania, ja kaukoidässä yksi katkarapuplantaasi voi tuottaa 10 tonnia kuorijätettä päivässä.

– Ravunkuorijätettä syntyy valtavat määrät maailmassa. Kitosaania käytetään esimerkiksi ruuan lisäaineena ja farmasiateollisuudessa. Se on vain kallista tällä hetkellä, kun kukaan ei käytä sitä isoja määriä.

BioSO4 Oy:n osakkaita ovat Vepsäläinen, Aalto ja Geologian tutkimuskeskuksen projektipäällikkö Janne Kankkunen, joka toimii yrityksen hallituksen puheenjohtajana.

Yrityksen taustalla on ollut monen tekijän toimiva yhdistelmä: tutkimusyhteistyö yliopiston kanssa, pätevä asiantuntijaverkosto, mentoriyritys ja Tekesin TUTL-rahoitus.

– Tekes-rahoituksen avulla pystyimme tekemään pilot-mittakaavan kokeita ja varmistamaan, että menetelmä toimii erilaisille vesille, arvioimaan sen käyttökelpoisuutta ja kaupallista potentiaalia sekä kontaktoimaan alustavasti asiakkaita, kertoo Aalto.

– Tämä TUTL-hanke tuottaa myös oikeasti työpaikkoja maakuntaan. Meidän tavoite on saada yritys vauhtiin puolentoista vuoden aikana ja palkata työntekijöitä, Vepsäläinen jatkaa.

Kuva: Tutkija Juha-Matti Aalto (vas.) ja professori Jouko Vepsäläinen esittelevät katkaravunkuoria ja niistä saatavaa kitosaania, joka poistaa tehokkaasti sulfaattia teollisuuslaitosten jätevesistä.
Juttu on julkaistu Saima-lehdessä 2/2017